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Ácido cítrico: cómo puede afectar tu salud digestiva

¿Cómo el ácido cítrico puede afectar tu salud digestiva? Mientras dictaba uno de mis programas, en este caso Sube Tu Vibra, una de las personas presentes me consultó sobre cómo verificar la calidad del yogur que estaba comprando debido a sus problemas de digestión y sensibilidad.

Mi primera recomendación fue que verificara si el yogur provenía de vacas alimentadas con pasto, y la segunda fue que revisara los ingredientes del yogur y se fijara si contenía ácido cítrico. Pero ¿por qué el ácido cítrico si es algo natural?

Lamentablemente, las cosas han cambiado y actualmente el ácido cítrico es uno de los aditivos alimentarios más comunes que se encuentran en nuestra oferta alimentaria hoy en día.

En algunos países, se utiliza como aditivo en alimentos, cosméticos y muchos otros productos desde hace más de 100 años, principalmente como conservante y potenciador del sabor. Dado que es probable que te encuentres con él con frecuencia, es posible que te estés preguntando si es un ingrediente para evitar o si en realidad podría ofrecer algunos beneficios para la salud.

En este artículo, te explicaré la diferencia entre el ácido cítrico natural y el utilizado como aditivo. Puedes ver este video para obtener más detalles:

¿Qué es el ácido cítrico?

Se clasifica como un aditivo alimentario y químico convencional que se encuentra de manera natural en las frutas cítricas y sus jugos. No se considera una vitamina o mineral esencial ya que no es necesario en nuestra dieta, aunque sí es reconocido como un ácido orgánico débil.

Esta sustancia cristalina tiene un sabor ácido y se utiliza frecuentemente como aditivo en alimentos y bebidas, pues tiene la capacidad de realzar el sabor y actuar como conservante. Puede ser de origen natural, o sea el tipo que se encuentra en las plantas, o bien ser sintético y ser producido en un laboratorio. 

El ácido cítrico natural y el sintético

El ácido cítrico se encuentra de forma natural en frutas como limones, limas, naranjas, toronjas, pomelos y piñas. Es una sustancia orgánica que le proporciona a estas frutas su sabor característico y ácido.

Sin embargo, también existe el aditivo conocido como ácido cítrico, el cual está presente en diversos productos procesados y suplementos. A diferencia del natural que se encuentra en las frutas, este aditivo se produce de manera artificial o a través de procesos de fermentación.

Es importante diferenciar entre los dos tipos de ácido cítrico debido a sus diferencias en origen y propósito. El natural se encuentra presente en las frutas y tiene beneficios para la salud. Por otro lado, el ácido cítrico como aditivo puede provenir de diversas fuentes y su calidad puede variar.

El origen y la producción del ácido cítrico como aditivo

Por primera vez en 1784, Carl Wilhelm Scheele aisló el ácido cítrico a partir del jugo de limón. En aquel tiempo, su procedencia era natural y provenía del limón.

No obstante, a partir de los años 1920, se inició la fabricación de ácido cítrico a nivel comercial utilizando un hongo conocido como Aspergillus niger. Este hongo se nutre de azúcar de caña, remolacha e incluso jarabe de maíz de alta fructosa, que se obtiene del maíz transgénico.

En la actualidad, la mayoría de los ácidos cítricos que se utilizan en alimentos procesados y suplementos se extraen de maíz modificado genéticamente, no del limón como se solía hacer anteriormente.

Uso del ácido cítrico sintético

Algunos de los usos más comunes incluyen:

  • Preservar alimentos y bebidas, ya que ayuda a mantener la estabilidad de los ingredientes.
  • Añadir un sabor cítrico o ácido a los alimentos y bebidas.
  • Actuar como agente quelante para preservar la textura de los alimentos.
  • Proporcionar fragancia en productos de belleza y limpieza.
  • Regular el pH y actuar como agente alcalinizante.
  • Ayudar en la amortiguación de ingredientes.
  • Actuar como disolvente en procesos de limpieza y desengrasado.
  • Funcionar como anticoagulante al quelar el calcio en la sangre.

Identificación del ácido cítrico en los productos

Si examinas con atención los componentes de tus productos, descubrirás que está presente en alimentos y bebidas envasadas, alimentos enlatados, hummus, salsas, caldo de pollo, algunos yogures, quesos, productos horneados, postres, refrescos, cerveza e incluso vinos.

Además, se emplea en numerosos productos para el cuidado de la piel y la higiene, como detergentes para lavar la ropa, limpiadores de cocina, tintes y productos químicos disolventes.

Es fundamental que verifiques detenidamente las etiquetas al tomar decisiones informadas, ya que una gran proporción del utilizado en la industria proviene del maíz modificado genéticamente. Aquí te explico que son los organismos genéticamente modificados:

Por suerte, todavía es viable conseguir ácido cítrico de calidad óptima obtenido de limones, de manera similar a cómo se producía en sus inicios. Este tipo puede brindarte sus beneficios sin los eventuales inconvenientes ligados al maíz transgénico.

¿Es el ácido cítrico seguro para consumir? 

Según el Environmental Working Group (EWG), el ácido cítrico se clasifica como «no se espera que sea potencialmente tóxico o dañino» y se considera de baja prioridad para la salud humana. La FDA (US Food and Drug) lo clasifica como un «aditivo alimentario designado como seguro para uso general o específico y limitado en alimentos». Los riesgos asociados con el consumo o la aplicación de este ácido en la piel parecen ser bajos, y se utiliza ampliamente en la mayoría de los países, incluyendo Estados Unidos, con pocas restricciones.

Beneficios y su consumo adecuado

El ácido cítrico es una sustancia natural que se encuentra en varias frutas cítricas, como las naranjas, limones y pomelos. Su ingesta adecuada puede proporcionar numerosos beneficios para la salud. Este compuesto es conocido por su capacidad para mejorar la absorción de minerales, como el hierro, en el cuerpo. Además, tiene propiedades antioxidantes que ayudan a proteger a las células del daño causado por los radicales libres.

Juega un rol fundamental en el metabolismo y puede ser útil para favorecer la eliminación de toxinas, mejorar la absorción de magnesio, proteger el hígado y el cerebro, y ayudar a tratar cálculos renales. Además, también tiene beneficios para la piel.

Es seguro utilizar ácido cítrico como aditivo en cantidades reducidas. No obstante, es relevante considerar que un consumo excesivo de ácido cítrico puede ocasionar problemas en el sistema digestivo, especialmente si se tiene alguna sensibilidad estomacal o digestiva.

Posibles riesgos y efectos secundarios

Aunque existe preocupación sobre los posibles efectos negativos del ácido cítrico artificial en la salud, especialmente cuando se consume en grandes cantidades en alimentos envasados, no hay evidencia concluyente de estudios amplios que demuestren una conexión directa entre este ácido y problemas de salud. Sin embargo, se han observado algunos efectos secundarios asociados con su consumo:

Irritación de la piel

En personas con piel sensible, el ácido cítrico presente en productos para la piel y belleza puede resultar demasiado fuerte y causar irritación. Además, cuando se utiliza en productos de limpieza, puede irritar las vías nasales y desencadenar síntomas de asma.

Ingredientes modificados genéticamente

El ácido cítrico artificial se produce comúnmente utilizando azúcares de remolacha y maíz, que muy probablemente sean organismos modificados genéticamente (OMG).

Problemas digestivos

Si padeces de bajo ácido estomacal, no es necesario evitar alimentos y bebidas ácidas. Los alimentos ácidos, como limones, limas y tomates, tienen un efecto alcalinizante en el cuerpo después de la digestión, lo que significa que inicialmente son ácidos pero luego se vuelven más alcalinos. Es importante destacar que los alimentos ácidos no causan problemas como el reflujo ácido o las úlceras, pero pueden desencadenar síntomas de acidez estomacal, ERGE (enfermedad por reflujo gastroesofágico) o reflujo ácido en algunas personas. El bajo ácido estomacal puede ser un indicio de que no produces suficiente ácido clorhídrico (ácido estomacal), y esto se puede corregir consumiendo una variedad de verduras cocidas y crudas, aumentando la ingesta de magnesio, potasio, fibra y antioxidantes, y evitando alimentos procesados, granos refinados, azúcares añadidos, alcohol o cafeína en exceso, y alimentos con aditivos.

Reacciones al moho

Aunque no hay evidencia clara de que el ácido cítrico derivado de Aspergillus sea perjudicial, algunas personas se preocupan de que pueda afectar la función inmunológica, causar alergias y otros efectos secundarios si se inhala. La especie de Aspergillus utilizada para producir el ácido (Aspergillus niger) no parece ser letal o tóxica en la mayoría de los casos, pero las personas con función inmunológica deteriorada pueden beneficiarse al limitar su exposición.

En resumen, aunque no se ha demostrado que el ácido cítrico tenga efectos negativos significativos para la salud en general, es importante tener en cuenta los posibles efectos secundarios y mantener un equilibrio en la ingesta de alimentos y productos que lo contengan. 

¿Cómo aumentar naturalmente el consumo de ácido cítrico?

Si quieres incrementar tu consumo de manera natural y aprovechar sus beneficios, te sugiero que consumas más frutas y verduras diariamente, especialmente las frutas cítricas como limones, limas y naranjas. El limón y la lima son alimentos que te aportan muchos beneficios y que puedes incluir de manera frecuente en tu alimentación.

Acido Citrico

Precauciones del ácido cítrico

Suplementos

Es una buena idea revisar las etiquetas de cualquier alimento envasado que compres, así como de los suplementos, para saber qué aditivos estás consumiendo. Si te encuentras en esta situación, te aconsejo buscar empresas que expliquen de manera clara la procedencia del ácido cítrico que utilizan en sus productos.

Como regla general, cuanto más procesado y barato es un alimento, es más probable que contenga ácido cítrico sintético. 

Artículos que tienes en casa

Te animo a que revises los productos que más te gustan y que tengas en tu nevera o despensa para verificar si contienen ácido cítrico. Puedes leer detenidamente las etiquetas de los alimentos y fijarte si este aditivo está presente en la lista de ingredientes.

Es importante que estés consciente de los productos que consumes y que puedas tomar decisiones informadas sobre tu alimentación. Si deseas evitar el ácido cítrico o reducir su consumo, puedes optar por alimentos frescos y naturales en lugar de productos procesados que suelen contener una mayor cantidad de aditivos. 

Recuerda que una alimentación equilibrada y consciente es fundamental para mantener una buena salud. Al conocer los ingredientes de los productos que consumes, estarás más capacitado para elegir opciones que se alineen con tus objetivos de bienestar.

Preguntas más comunes sobre el ácido cítrico

¿Qué es el ácido cítrico?

Es un conservante ampliamente utilizado en la industria alimentaria.

¿Cómo puede afectar mi salud digestiva el consumo de ácido cítrico?

El consumo continuo de este ácido puede causar daños en el sistema digestivo, especialmente en el tracto intestinal.

¿Qué ocurre si consumo alimentos con adición de ácido cítrico?

Si consumes alimentos con adición de este ácido, puede aumenta el riesgo de sufrir daños en tu sistema digestivo.

¿Qué otros ingredientes se encuentran comúnmente junto al ácido cítrico en los alimentos procesados?

En muchos casos, se encuentra junto con el sodio, lo que puede potenciar el sabor pero también aumentar los posibles daños en el sistema digestivo.

¿Qué afecciones pueden surgir debido al consumo excesivo de ácido cítrico?

El consumo excesivo puede generar erosión gradual en el esófago y la mucosa gastrointestinal.

¿Es necesario mezclar el ácido cítrico con otros ingredientes para su consumo seguro?

No es necesario mezclar con otros ingredientes para su consumo seguro, ya que este ácido es seguro para el consumo humano en pequeñas cantidades.

¿Qué precauciones debo tomar si consumo ácido cítrico?

Si consumes en grandes cantidades, es recomendable consultar a un especialista como un gastroenterólogo.

¿El ácido cítrico tiene beneficios para la salud?

Puede tener excelentes propiedades antioxidantes y puede ayudar en la absorción de vitamina C en el cuerpo.

Conclusiones finales

En general, es recomendable reducir el consumo de alimentos envasados y procesados que contienen ácido cítrico como aditivo. En su lugar, es preferible aumentar la ingesta de ácido cítrico natural presente en frutas cítricas ricas en antioxidantes como limones, limas, pomelos y naranjas.

Al tomar decisiones fundamentadas sobre los productos que consumes, puedes beneficiar tu salud y bienestar. Optar por alimentos frescos y naturales en lugar de opciones procesadas puede contribuir a una alimentación más equilibrada y saludable.

Recuerda que la clave está en la moderación y variedad en tu dieta. Disfruta de los alimentos en su forma más natural siempre que sea posible y mantén un equilibrio adecuado entre los diferentes grupos de alimentos.

¡Muchas gracias nuevamente por estar aquí y hasta el próxima artículo!

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